如何寻找外星生命

任务小组成员说,发现遥遥无期的生命迹象对于在遥远的世界上一个孤独的机器人来说是一项艰巨的任务,但是美国宇航局的下一个火星探测器应该可以应对这一挑战。

NASA的2020年火星探测器计划于明年夏天发射,并于2021年2月降落在红色星球28英里(45公里)的杰泽罗火山口内,科学家认为这是古代的一个湖泊和河流三角洲。

然后,六轮机器人将在该区域搜寻潜在的生物特征。这项工作将包括仔细观察Jezero岩石的质地,并使用多个光谱仪将地球化学精确地映射到该纹理上,火星2020年副项目科学家凯蒂·斯塔克·摩根今天在12月10日于美国地球物理年会上对记者说。联盟(AGU)。

NASA喷气推进实验室(JPL)的斯塔克·摩根(Stack Morgan)说:“我们对岩石记录中生物特征的理解是,这种结合-纹理和成分映射-确实使您能够为生物特征建立有力的证明。”加利福尼亚州帕萨迪纳。

她补充说:“因此,我们非常希望,借助我们的有效载荷,我们可以提出一个非常有力的证据,说明火星表面存在生物特征。”

斯塔克·摩根(Stack Morgan)绕过地球上形成的化石叠层石,以说明她的观点。基质石是通过被称为蓝细菌的光合微生物的生长而形成的垫子。她说,这种增长发生在不连续的层中,因此将含碳的有机化合物精确地映射到类似火星结构的层上将提供有力的生命证据。

2020年火星-将通过学生命名竞赛而很快获得一个更令人难忘的绰号-将能够做到这一点。它的前身NASA的好奇号火星车不能。好奇心可以对岩石进行成像,类似于“火星2020”,但是它决定了大块的成分,因此无法将地球化学映射到观察到的结构上。

JPL的好奇心任务科学家阿什温·瓦萨瓦达(Ashwin Vasavada)在今天的媒体圆桌会议上笑着说:“我们只会磨碎该叠层岩,并告诉您它具有碳。”

自2012年8月以来,好奇号一直在探索火星的96英里(154公里)大风陨石坑,但这丝毫没有减弱。好奇心取得了很大的成就,例如,发现大风在古代很长一段时间内都为潜在的可居住的湖水系统提供了支持。但是,较老的流动站没有配备救生设备。

仅火星2020的现场观测还不足以说服一些研究人员说,生命曾经存在于红色星球上。毕竟,科学家本质上是一群怀疑论者,关于外星生命潜在发现的任何宣布都会受到令人难以置信的严格审查,正如我们在维京人火星着陆器结果和对红色行星陨石ALH84001的分析中已经看到的那样。

但是我们的任务是为这种怀疑做出调整。“火星2020”的核心部分是收集和缓存20至30个钻探样本,以最终返回地球,世界各地装备精良的实验室中的多个研究团队可以研究该物质。

这些样品的检索将是美国宇航局和欧洲航天局(ESA)的共同努力。该计划的细节仍在制定中,但是地球的回返确实似乎将要发生:ESA黄铜官员在上月底的一次高级别会议上正式确认了该机构的参与。(顺便说一下,ESA正在研发自己的猎物火星漫游车,这台名为Rosalind Franklin的机器人计划于明年夏天发射,就像2020年的Mars一样。Rosalind Franklin是ExoMars计划的一部分,该计划由ESA和俄罗斯联邦航天局Roscosmos。)

但是,火星2020不仅是寻人任务。斯塔克·摩根说,流动站的分析还应该帮助科学家更好地了解岩石行星随时间演变的方式。2020年的“火星”运载工具将有助于NASA在2030年代将宇航员送上红色星球的计划。

例如,即将到来的流浪者配备了探地雷达,它将搜索地下水冰(火星先驱者的重要资源)和成袋的卤水的沉积物。另一台仪器是一项技术演示,将从二氧化碳占主导的火星大气中产生氧气。

总体而言,这辆汽车大小的机器人将向“红色星球”运送7台科学仪器和23台摄像机。2020年的“火星”也将使用麦克风捕捉超凡脱俗的声音,而探测器还将带来一个小型的,展示技术的直升机侦察兵。