一颗星星不见了

不是在我们自己的银河系中,而是在距我们7500万光年的银河系中。这颗恒星是如此之热,以致它发出晶莹的蓝色,它的亮度比我们最了解的恒星-太阳的亮度高出几百万倍。即使恒星消失,它的质量也很高。天文学家已经研究了近二十年,因此,当去年的一天,他们查看了最新的观测结果并意识到自己再也找不到它时,这真让人感到不安。都柏林三一学院天体物理学博士生安德鲁·艾伦(Andrew Allan)检查并重新检查了数据。这颗恒星离望远镜太远,无法通过望远镜直接发现它,因此天文学家寻找这些独特的特征,这些发光的蓝色恒星会在来自其家星系的光线上留下印记。但是那些痕迹消失了。

艾伦认为,也许这是地球的错。栖息在智利北部山区的望远镜检查了遥远的星系的那天,天气并不好。因此,几个月后,他和他的同事决定在另一台仪器上进行另一轮观测。再一次,没有星星。

“这对我们来说是一个惊喜,”艾伦告诉我。愉快?当我向艾伦询问昨天宣布的这一发现时,我曾期望他的回应会因表面上的宇宙消失而有所警惕,甚至可能会引起恐慌。外层空间当然可以是一个神秘而令人惊讶的领域,但是像这样的恒星不应该消失得无影无踪。他们通常以强大的,辐射状的爆炸(超新星)结束生命,而这些爆炸则留在了新近形成的黑洞之后。

观测结果没有发现超新星的证据,而对艾伦来说,这是最好的部分。他和他的同事们说,这颗恒星可能只是跳过了超新星而没有夸张地塌陷到一个黑洞中。特拉维夫大学的天文学家艾尔·阿卡维(Iair Arcavi)说:“如果这颗恒星确实变成了一个完全没有超新星的黑洞,那么天文学家们一直在寻找一个’没有爆炸声’的案例。”告诉我,没有参与这项研究。

天文学家已经推测出一颗恒星可能会以这种方式熄灭,并且已经接近捕获它了。2009年,在一个以恒星爆炸而闻名的星系中,一颗恒星似乎正在发亮,这可能很快就会爆炸,被昵称为“烟花星系”。几个月来,恒星的发光量是太阳的100万倍。但是到2015年,它消失了。当即使是最强大的天基望远镜都找不到它时,天文学家得出的结论是,它在没有经历最终火花的情况下就陷入了黑洞。

艾伦希望这就是这里发生的事情,但研究人员尚不确定。“重要的是要记住,他们不能而且也不会试图明确地表明恒星确实消失了,”英国利物浦约翰摩尔大学的天文学家丹尼尔·佩利说。研究。

研究人员并未排除戏剧性可能性较小的可能性。一种解释取决于这种恒星的性质。发光的蓝色星星非常喜怒无常,容易发生亮度的急剧变化。艾伦(Allan)和他的同事们意识到这颗恒星似乎已经消失后,他们进行了档案观察以寻找线索。数据表明,恒星在经过特别发光的一段时间后可能已经变暗了。在这种情况下,这种消失的行为得到了另一种天体物理学现象的帮助。只是在时间上有些古怪,大约在同一时间,一团宇宙尘埃就已经移到了恒星的正前方,阻挡了它已经柔和的光芒,使恒星从我们的视线中完全隐藏了起来。

由不同的天文学家团队在今年对这个遥远星系的研究中提出的另一种解释表明,无论是否缺失的恒星根本不是恒星。根据这个小组,望远镜一直在观察长寿超新星与周围的宇宙物质相互作用的光。在地球上,这些遥远的相互作用可能被误认为是恒星的变暗和变亮。在1990年代中期,这架超新星的第一个耀斑本来可以通过望远镜看到的,但是碰巧的是,当时没有人凝视这个星系。目前,与一颗似乎存在相反问题的恒星一起,恒星消失的情况仍将保留在尚未解决的恒星奥秘的年鉴中。几年前,由阿卡维领导的一组研究人员遇到了一颗不断重复爆炸的恒星,而不是在一次辐射爆炸后就消失在黑暗中。他仍然不确定发生了什么:大质量的恒星不应该在超新星中幸存。但是话又说回来,它们也不应该悄悄消失在黑暗中。